Operación a cielo abierto

Argentina.

Minería a cielo abierto, o minería de superficie, significa que el cuerpo mineralizado puede ser puesto en producción sin necesidad de desarrollar túneles o labores subterráneas.

El primer paso en el proceso consiste en el desprendimiento del mineral de la montaña, tarea que se realiza por medio de voladuras controladas. El mineral desprendido se carga por medio de palas mecánicas en camiones que lo trasportan hasta el buzón de transferencia (orepass) por medio del cual el mineral baja hasta la caverna que contiene la trituradora primaria. Allí, el mineral proveniente de las operaciones de superficie se reúne con el que se origina en la mina subterránea.

El mineral triturado es transportado hacia la pila de mineral intermedia por una cinta de alimentación de 1647m de longitud dentro de un túnel. Une vez en el exterior del túnel, el mineral es recibido por otra unidad de trituración, secundaria y terciaria, donde se termina de reducir la roca hasta el tamaño deseado para la siguiente etapa del proceso.

Un conjunto de cintas transportadoras conduce luego el mineral triturado hasta la pila de lixiviación.

El sistema que utiliza Gualcamayo es de lixiviación con solución cianurada en un circuito cerrado.

Las pilas de lixiviación están impermeabilizadas con una geomembrana PEAD (Polietilieno de Alta Densidad) y una capa de suelo de baja permeabilidad compuesta mayormente por arcilla compactada de 30 cm de espesor (permeabilidad de la arcilla de 10-6 cm/s máximo). Adicionalmente por arriba de la geomembrana va un sistema de cañerías colectoras para ayudar a conducir la solución de percolación hacia el exterior de la pila de Lixiviación para las etapas siguientes de producción. La solución rica (conteniendo el oro lixiviado) es transferida por gravedad por una cañería de 18” de diámetro dentro de un canal impermeabilizado hasta el área de almacenamiento en tanques o piletas.

En las pilas de lixiviación se apila el mineral en unidades productivas de 10 m de alto por 86m de ancho y 60m de longitud, aproximadamente, por medio de un apilador radial que recibe el mineral desde trituración por medio de cintas transportadoras móviles. Un sistema de bombas y cañerías envía la solución lixiviante, denominada “solución pobre”, hasta los goteros esparcidos sobre la unidad productiva, también llamada “celda”. La solución lixiviante percola por el mineral y en su movimiento descendente arrastra el oro y demás metales. Al llegar a la parte inferior encontrará la geomembrana impermeabilizante por la que se desplazará hasta las cañerías colectoras que conducirán, por gravedad, la “solución rica” (con oro) hasta la Planta. Allí se recupera el oro de la solución solución cianurada y se retorna a esta última a la pila de lixiviación para un nuevo ciclo. La solución lixiviante con cianuro trabaja en circuito cerrado entre el Valle de Lixiviación y los tanques de almacenamiento y Planta de Recuperación de Oro, por lo que en ningún momento hay descarga de líquidos hacia el medio ambiente.

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Cómo se obtiene el bullión

El oro lixiviado es extraído de la solución rica en el circuito de Adsorción con carbón activado. El carbón activado retiene el oro dentro de su estructura porosa. Luego, el oro es extraído del carbón activado con una solución de cianuro a 145°C y 450kPa de presión, método denominado de Zadra presurizado. La solución de eluición pasará por las celdas de electrodeposición donde el oro en solución se transforma en oro metálico sobre los cátodos. El lodo obtenido se filtra y seca para poderlo cargar en el horno de fusión junto con fundentes. El lodo contiene cantidades importantes de oro, un poco de plata y también otros metales en menor medida, la mayoría de ellos sin valor comercial. La carga se funde luego en un horno de gas y el oro y la plata son separados de los otros metales contenidos en la escoria. Cuando la carga fundida se vierte desde el horno, el oro y la plata se recogen en moldes de lingotes y la escoria se vierte en recipientes para escoria.

El bullión contiene principalmente oro en un 78%, 20% de plata y 2% de impurezas o metales sin valor comercial. Normalmente se obtendrán de 3 a 4 lingotes por colada.

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